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L’épitope, encore appelé déterminant antigénique, est la plus petite partie d’une molécule d’antigène capable d’être reconnue par le système immunitaire.

La reconnaissance et la fixation de l’épitope ont lieu au niveau de sites spécifiques (paratopes) situés sur des molécules réceptrices d’antigènes.

Selon le type d’épitopes, les paratopes pourront être des anticorps ou des récepteurs membranaires de cellules lymphocytaires (lymphocytes B, intervenant dans l’immunité à médiation humorale ou lymphocytes T intervenant dans l’immunité à médiation cellulaire).

La reconnaissance épitope/paratope est à la base d’une réponse immunitaire spécifique