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Les lymphocytes appartiennent à la famille des leucocytes (globules blancs).

Ces cellules ont un rôle majeur dans la réaction immunitaire.

Il existe différentes plusieurs populations de lymphocytes assurant des fonctions distinctes.
Deux grandes lignées lymphocytaires peuvent être distinguées :

  • les lymphocytes B,
  • les lymphocytes T.

Les lymphocytes B participent à l’immunité humorale : production d’anticorps.
Les lymphocytes T (lymphocytes thymodépendants c’est à dire subissant une maturation dans le thymus) participent à l’immunité cellulaire.

Parmi les lymphocytes T, on peut différencier deux populations principales :

  • des lymphocytes T auxiliaires : sécrétion de cytokines, molécules protéiques leur permettant de coopérer avec d’autres cellules chargées de l’élimination des antigènes. Elles interviennent par ce biais dans la différenciation des lymphocytes B et T effecteurs.
  • des lymphocytes T cytotoxiques : destruction directe des cellules infectées dont les lymphocytes reconnaissent spécifiquement les antigènes.